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ZT: 尊宁:爬藤杂谈:进名校说难不难,说不难也难

又是一年秋风劲,大学申请最忙时。最近,有几位在美国和中国的同学以及朋友向我打听,如何让孩子准备申请材料或怎样培养孩子,才能让孩子顺利地进入藤校。这是一个仁者见仁、智者见智的话题,而我近期没有关注这方面的消息,不敢误人子弟,就建议他们到一些网站上去查找相关资料。但为了满足他们的某些要求和图省事,我把多年前在网上有感而发的一些帖子找出来,电邮给他们做参考。他们收到后都很高兴,但信息很多很杂,一时难以理出头绪。我就重新整理改写成一篇长文给他们,想着这些也许对年轻校友有用,也发给我们的美国校友通讯,不想看者可飘过。这只是我的一管之见,难免有盲人摸象之误。仅希望能以此砖引来真玉,请来更多成功有经验的校友公开他们的教子真经。

(此文内容:一.藤(名)校情结 二.名校的招生 三.名校的申请 四.申请材料的准备和组织整理  五.名校的选择)

一.藤(名)校情结

常春藤联盟(Ivy League)是指美国东北部最古老及最精英的八所大学体育联盟,包括:哈佛(Harvard)成立于1636年,耶鲁(Yale)成立于1701年,宾夕法尼亚大学(Penn)成立于1740年,普林斯顿(Princeton)成立于1746年,哥伦比亚(Columbia)成立于1754年,布朗(Brown)成立于1764年,达特茅斯(Dartmouth)成立于1769年,康奈尔(Cornell)成立于1865年。1937年,《纽约报》(New York Herald Tribune)体育新闻记者斯坦利·伍德沃德(Stanley Woodward)先生创造了此名词,因为这些学校的建筑物多被常春藤覆盖着。

这八所常春藤大学都是美国一流大学,它们的历史悠久,治学严谨,教授水平高,学生质量好,因此有着良好的声誉。美国一流大学还有:斯坦福大学麻省理工学院芝加哥大学加州理工学院杜克大学霍普金斯大学华盛顿大学(圣路易斯)、西北大学,莱斯大学,范德比尔特大学、加大伯克利、维吉尼亚大学,加大洛杉矶等等。

中国人把这些一流大学简称为名校,大都希望自己的孩子能去这些学校读书。且不说国内留学美国的大军如何气势磅礴,占美国人口比例很小的华裔(包括其他亚裔)对这些名校更是趋之若鹜,致使各名校中亚裔的比例远远高于其人口比例,被美国人称之为“亚裔侵略”。各海外中文网站上关于如何进藤(名)校的讨论总是如火如荼,经久不衰,还把哈佛、耶鲁、普林斯顿、斯坦福和麻省理工缩写为“HYPSM”称之为“大藤”,其他名校统称为“小藤”。有网友为此创造了风靡论坛的术语,把老中家长及孩子为进名校本科而做的努力统称之为“爬藤”。不过,也有些人不以为然,常以名校中的差生来看低名校的本科教育。

事实上,名校之所以成为名校肯定有它们不寻常的过人之处。很多美国人把名校看做是一种出身,就像贵族世家一样。很早以前,《世界日报》的周末版就有一篇长文,旁证博引论述了关于美国人的藤校情结和贵族世家的关系。大意是说美国人没有皇族世袭以及其平民化的程度,导致了他们的尊王情节演变成后来的藤校情节等等。

有些美国人的藤校情结很浓,甚至到了迷信的程度。我一个朋友向老板抱怨手下某人工作效率差,想把他换掉。老板却要求朋友Give him more time,理由就是某人是哥伦比亚毕业的,相信他一定会做好。十几年前,一个朋友的儿子同时被布朗和卡内基梅隆的计算机系录取。我们几个中国朋友都认为他应该去卡内基梅隆,因为该校计算机专业赫赫有名众所周知。但她所有的美国朋友尤其是犹太人,都力劝她一定要让儿子去布朗。后来她儿子上了布朗,毕业至今曾多次感慨他的布朗经历对他人生道路的帮助。不要以为只有华人才尊哈佛为名校之首,很多美国人本来就是如此,还说“先有哈佛,后有美国”。当年我女儿被好几所藤校录取,还没决定去哪里。我工作公司的老板以及我家两个在外州的美国朋友,都坚定地忠告我同样一句话:“Of course Harvard! This is a life benefit!”

名校其实在各种人的眼里是不一样的。他们就是为不同阶层的各种学生,提供了各得其所的平台。在希望学术方面有所发展的天才学生眼里,名校为他们提供了最好的学习环境:他们可以在上午可听诺贝尔奖得主教化学;下午又去听美国数学院士讲课;还可以和世界级的科学家共进午餐;更可以在本科生时就在世界第一流的实验室,参与本专业最前沿课题的研究。在那些体育特好但又不愿以体育为生的孩子眼里,名校为他们带来了展示特长争取荣誉的最好机会和背景出身。在那些富豪名人不想以学习为主的后代们眼里,名校就是一个世界范围内的上流社会子女俱乐部。而在大多数学生眼里,名校为他们提供了一个学习今后立足于社会本领的最好环境,并为平民出身的他们提供了一种新的社会身份,以及今后发展事业的Networking。我想,我们老中的孩子绝大多数属于这一类。

此外,各个名校都有自己的办学重点。有一个流传的说法:斯坦福人新开发了一个高科技方面的创意,哈佛人就用这个创意投资开公司当了CEO,找来MIT和CALTECH的人去把创意变为产品,耶鲁人毛遂自荐包揽了公司的法律业务,普林斯顿人则承担了公司的统计分析,而宾大沃顿人就负责产品的市场营销。各个名校的人文特点也不尽相同,普林斯顿的贵族气氛依然浓厚,哈佛和康奈尔相对平民化些,布朗具有家庭亲切感,斯坦福朝气蓬发雄心勃勃,MIT则明显书呆子气学习刻苦、、、等等。

二.名校的招生

不像中国一次高考定终生,胜者为王败者寇的大学录取方式,美国名校的招生是要多元化地综合审核申请者,不仅仅要看高中在校平均成绩GPA与年级排名,标准考试SAT,同时还要透过学生的申请文章,课外活动中的参与能力及表现出的各种特长及领导才能,老师的推荐信,以及面谈等等来判断申请者是否适合(Fit)该校。一般美国高中生如想进名校,都要修炼得像个全才,有老中家长戏称为“十项全能”,但全才也不一定就能被录取。这就造成了不少老中家长对名校招生的困惑,以致他们会为一些学习成绩极好却被名校拒收的孩子惋惜,同时也对名校的录取标准感到无所适从。

关于美国名校招生的介绍资料可谓是多如牛毛。表面上看,美国名校的招生目标是要网罗最优秀的学生,实际上这个优秀的标准和中国的标准有很大区别。名校的学生不仅仅在课堂上学习,在与寝室室友的互动中,以及在饭厅、教室、研究小组、课外活动与他人的互动中,同样可以学到很多丰富的经验。也就是说, “人”是名校经历里最难能可贵的部分。所以,名校要招收各种各样的适合(Fit)学校要求的人才,而且是“风物长宜放眼量”地招揽人才,特别是那些具有影响力的人才。

大多数被名校录取的学生都是具备多方面才能和影响力的全才。这些学生在学业、课外活动以及个人特质上(如人格、领导力、求知欲、创造力和对学习的热忱等),都有杰出的表现。校方认为:这些多才多艺的学生,能在各方面投注相当精力并取得不菲成就,在将来的大学甚至往后的人生中,他们更可能以同样的态度去持续地获得荣耀。校方期待这些具备突出个人特质的学生,能在大学四年里互相影响和学习,并于毕业后在各地为母校发挥正面的影响力。

名校也会录取很多不是全才,但在学术或课外活动中拥有卓越成就、而且个人特质表现突出的学生。对那些极具学习精神求知欲强并提供学术成果的申请人,学校更看重他们的学术成就,并视他们为最有潜力的学术新星,期望他们现在或将来能在学术方面为学校争光。那些在课外活动表现突出并具有某些方面特长的人(艺术、美术、开公司、搞慈善或竞选等等),学校认为是他们的人格特质促成了他们的成就,希望他们入学后能在各种学校活动中继续发展,特别是具有杰出领导才能的人,将来很可能就是学校的荣耀或大金主。而那些体育好的学生,学校需要他们现在就能替学校赢得比赛。

名校招生的多元化,不仅仅是为了保证学校的发展后继有人,同时也要后继有钱。因此,名校还会招收不少富翁和名人的子女。学校肯定希望他们的家长,现在就能多给学校捐钱和其他政治以及社会活动上的支持和帮助,根本不太在乎这些子女的学习好坏,因为这些子女将来成为金主的可能性比一般人大。

我女儿高中每年70多个毕业生中,常有十几个被藤校录取。那年哈佛录取了他们五个学生,我把他们归纳为几个类型。女儿算是学术型的(私校不排名次,但从女儿每年所获的某个奖项得知,她肯定是年级第一名);一个女生成绩相当好应该是第二名,却是典型的遗产型(其爷爷爸爸哥哥都是哈佛毕业的);有个男生成绩蛮好还是学生会主席,是小金主型(哈佛有以其家庭命名的基金)。这三个人可说是全才中的不同类型,另外两个就不是全才了。有个学生体育特好,在全国高中比赛中拿过名次,成绩不好但达到哈佛的最低录取标准,是特招型。其高中教练早在哈佛提早申请录取通知发布之前,就告诉他已被录取了。还有一个男生成绩还可以并且自己开有公司,是特殊才能型,但提早申请时被放在Waiting List上,春天时才拿到录取通知书。他对此耿耿于怀,最后弃哈佛而去达特茅斯。还有个上届学生是典型的大金主型。他前一年被哈佛录取,却跟女儿同一年入读。因为他的学习成绩不行,哈佛要他去补习一年,成绩提高后才能入学。他就跑到欧洲的一个私校读了一年后才来哈佛。他根本不住本科学生宿舍,而住在校外一栋很豪华古老的大理石楼里。女儿说,那栋楼里全是特别有钱(老钱)有势的学生,他们的主要活动就是Party。女儿高中每年被名校录取的学生,大概都是这几个类型的。

就像一些藤校学生家长介绍经验时说的,“每个藤校只要 the most fitted, not the best。”当年女儿的一个好朋友既聪明又用功,成绩应该是学校第三名还有很多其他强项,申请耶鲁被拒,最后去了加州的一个大学。几个被耶鲁录取的同学,成绩及各方面能力都不如她,但家里都有来头。其中一个是里根时代财政部长的孙子,耶鲁有楼以他家族命名。当时,我很替那个女生叹惜,认为有些不公平。可我先生却认为,如果名校招的学生个个都是既聪明又用功的,那我们女儿就没好日子过了。

三.名校的申请

网上关于如何申请名校的升学指导资料五花八门,应有尽有。我这里只谈我们自己的经验,仅供大家选择性地参考。

大多数美国名校的申请可分为两次,极少数有3次。每年10月31日截止时提交的申请称为提早申请,其中又分“Early Action”和“Early Decision”。“Early Action” 的申请者可同时申请几所学校,但必须都是Early Action才行。“Early Decision”的申请者就只能申请一所学校。提早申请的学生一般是在12月初至中旬接到录取通知。如果是Early Action的录取者,可以直到5月1日才给学校答复去还是不去。而Early Decision 的学生在申请时就在意向书上签了字,一旦被录取,就一定要撤回所有其他学校的申请,也就是说就一定要去该校。每年12月31日或者1月15日截止时提交的申请称为常规申请(Regular),其录取通知书的发放一般是3月下旬到四月初,大多数学校的回复“是否接受录取”的截止日期是5月1日。

 如果申请人不需要学校资助(Financial Aid),也非常喜欢那所只有Early Decision的大学,就可以提早申请。此时的录取比例是相当高的,有些好学校达到25%,而在常规申请时,好多名校的录取比例一般仅在10%左右或更低。想要学校资助的学生,可以考虑Early Action,因为还能继续其他大学的常规申请。一旦被其他同等学校录取,就有向原学校讨价还价的本钱,以争取更多的资助金。但是,Early Action的录取率仅比常规申请时稍高一些。如果申请人没有什么特别心仪的学校,或太忙实在来不及准备申请材料,常规申请更好。大多数学生都愿意常规申请。

我们家是需要学校资助的。女儿提早申请时选了Early Action,同时报了哈佛和布朗。那时布朗还是Early Action,我们选它来保底,而哈佛是她的目标学校之一。12月上旬收到两份录取通知后,女儿仍然按计划常规申请了其他几个学校。四月初收到录取通知后,我们比较了所有学校提供的Financial Aid Package,还是哈佛的最好,耶鲁要稍微多交一点点。那时哈佛要年收入三万五千以下才能全免学费,我们家是一定要出一部分的。先生抱着试试看的态度,就拿耶鲁的录取去和哈佛招生办说事,磨了一番嘴皮之后,哈佛同意让我们少交一千多元。实际上,就是哈佛不减免这一千多元,女儿还是要去哈佛的。因为相比较耶鲁而言,女儿更喜欢哈佛和波士顿地区。

申请大学时,成绩好并不是名校录取时的主要考量。在招生官员眼里,SAT的730和800分没多大区别,只是考生临场发挥的好坏。当申请人的学术成绩差不多时,那比的就是其他几项了。如课外活动,老师的推荐信,各种特长,领导才能,以及申请短文等等,在录取时都占很大的比重。想进名校的华裔子女如果学习不是特别地拔尖,不能拿到州里前几名或全国的奖项,除了要成为全才外,还必须发展其他方面的特长和亮点才行。而这些特长和亮点需要申请者自己告诉招生官员才行。

我女儿的在校成绩应该是年级第一,SAT的各门考分也不错。她一直参加各种体育活动,是三个校队的队员及其中一个校队的队长,还喜欢滑雪、冲浪,等等,这就与许多亚裔孩子不一样。面试的人都对她的活泼开朗很感兴趣,甚至奇怪她身为亚裔竟不会弹钢琴拉小提琴。她当了两年多辅导小学生的义工,也参加了许多课外活动组织,作了一个小俱乐部的头头,连续两个暑假到餐馆打工,等等,但这些几乎是每个想申请HYPSM的人都具备的条件。如果成绩不差,各项基本要求也具备了,能否在众多的申请人中脱颖而出,申请材料准备的好坏就相当重要了。

我们要女儿强调的特长和亮点就是她的数学好年龄小。她跳过了8年级,比大多数同级同学小近两岁,而她的数学成绩一直是学校最好的。私立学校很少带学生参加学术比赛,女儿仅在十年级参加了一个全国数学竞赛。初赛通过,但决赛通知书的到达和决赛日期都在学校20天的春假里,根本没人通知她。但她从九年级开始,就参加了一个数学项目,持续数年并进入了最后一轮,仅差4分就可参加选拔奥数队的夏令营。她说最后一轮时太忙,没时间去充分思考其中的某些难题就交卷了,致使得分偏低。她的真实想法却是:不想去那个夏令营和书呆子一起消磨时间,万一过了分数线,怕我们逼她去。除了九年级一些地区小奖,女儿没得过数学比赛大奖。可是美国女孩数学好的不多,进入该项目最后一轮的女孩更是寥寥无几,这就值得在申请表和短文中突出强调,再附上相关材料应该更有说服力。另外,数学老师的推荐信里,肯定也会显示她的数学能力。

我女儿所选老师的推荐信肯定都写得很好,这从每学期的学校报告中就可看出,其中物理老师的评语几乎把她写成了天才。她申请短文的题目就是“Who Am I”,既突出了其灵气好动、善于影响玩伴的个性亮点,又写得流畅有趣。学校的升学顾问说它一气呵成,像个小电影一样,读完了还想再读一遍。这就保证她至少在招生官员读文章时,不会被刷掉。她还写了另外一篇Optional的短文,就是想让招生官员从不同侧面尽量多了解自己。女儿还利用申请表中要求叙述课外活动影响的短短几行,来表现自己的另一特质,强调了几年来辅导小学生的经验,让身为独生子女的她得到的快乐和成长。这大概也和别人不一样吧。当女儿的提早申请材料一寄出,我就相信女儿会被哈佛和布朗录取。

当初我送女儿去私立高中,就是因为女儿贪玩粗心的性格,使得她的学习成绩实在很难在亚裔孩子群集的公立高中拔得头筹。所以曲线救国,让她去了私立学校,稍推一推她,就做了第一名。著名私立学校的另一个好处是,他们的升学顾问和体育教练都与这些名校有联系,知道名校如何录取学生,在指导学生申请时会给学生很多很好的建议。

许多华人孩子是好高中的第一名,未能被HYPSM等大藤校录取的却不在少数,家长们大都从学习上找原因,而不是从其他四五个关键点去发现问题。一个出类拔萃全才型的女孩和我女儿同一年申请大学,她的十几门AP课程和SAT1以及SAT2门门考满分,在名高中排名第一,竟然只在哈佛等校的Waiting List上,后来去了杜克。事后父母分析原因,认为她主课没得过州里比赛的奖,没有特长。我却认为她的申请材料中,没有把自己的亮点强调出来,以至于被埋没在一大堆申请人的材料中了。除了她的外语比赛拿过州里第一,她可是从9年级时的排名30名以外,逐步上升到11年级时第二名和12年级时的第一名的,这就是她特有的挑战自我的能力和极具学习潜力的亮点。如果她能在申请文章中用个有趣的小故事,轻松巧妙地展现这一亮点,并表达出其对学习热忱自律自强的个人特质,再请老师在推荐信中也强调这一点,同时把申请材料再好好组织一下,她应该能被哈佛录取。毕竟学生在高中时每天辛苦得来的杰出成果,才是更吸引大藤校的亮点,大藤校很看重学生的学习能力和潜力的。

一个朋友的儿子学习极好,被同学们称之为天才。他高中就到布朗去上数学课拿过全国数学奖,SAT1成绩1580而SAT2门门满分,课外活动看上去是全才。他一心想上哈佛,结果没被录取,去了布朗。当时家长认为是因为孩子的在校成绩GPA排名稍后。后来女儿要申请大学,我向他家长讨教经验时,和他们一起分析原因,发现他的课外活动很丰富,但从没做过义工是一大缺憾。还有申请文章写得太匆忙,根本没有展现出其个人特质。

十多年前,我们这里一个学校排名第二的华裔女孩去了哈佛,而第一名未被录取。那女孩看上去文静漂亮,却在十一年级时报名参加了《Seventeen》杂志举办的青春女孩大赛,经过一番过五关斩六将,最后进入了前十名,拿了很大一笔奖金,在学校引起了不小的轰动。她在介绍申请大学的经验时,特别强调这个随申请表附上的比赛结果材料,让她在申请多所名校中获益匪浅。事实上,能进入那个比赛前十名的女孩,个个都机智过人,多才多艺,能力就不是一般人具有的。她的学习成绩又是那么出色,即使有其他的薄弱环节,名校也会对她刮目相看的。

还有一个朋友的儿子被MIT录取,申请时随材料寄了一张拉小提琴的音像盘。因为一些比她儿子成绩好的同学都没被MIT录取,家长好奇,就打电话去问原因。招生办公室的人告之的第一个理由就是,其小提琴音像盘让MIT的音乐教授看了,评价说她儿子已具备了报考音乐学院小提琴专业的水平,而MIT的学生乐团最需要这样的人才;第二个理由是他曾在州里的电脑比赛中拿过第三名。招生的人说,成绩好的人太多了,就只能看其他方面的特长了。

四.申请材料的准备和组织整理

大家都知道,所有想进名校的学生一进高中,就要使出浑身解数,修炼十八般兵器,为使自己成为与众不同的全才,还要想方设法去打造某些方面的特殊才能。申请大学时,学生们更是八仙过海,尽显其能。但是,很多学生12年级一开学,真地会忙得不可开交,根本没有太多的精力去准备和认真组织申请材料,可能会让多年的苦练最终功亏一篑。这时如果家长能帮忙的,就应该帮帮他们。在申请大学这件事情上,真正完全独立一切都能自己搞定,事后没有一点遗憾的孩子真不多。我们这里去HYPSM大学的孩子,个个都有家长在后面帮着收集资料,复查所填表格,督促各阶段事情按时完成等等。

我那时就是让女儿在暑期中就写好Essay,还让她将Common申请表填个初稿,找出下面重点要做的事项来。前几年的在校成绩以及某些活动已经是过去时,是不可改变的了。而自己现在还可控制的因素就是,开学后选哪些老师写推荐信,哪个运动队能争取当上队长,某门SAT2十月的重考哪些是她的弱项要加强准备,等等。即使我这样盯着,女儿一回到学校,就忙得天昏地暗,很少有时间再去考虑准备申请材料。很多常规申请的材料还是等到放寒假回家后,她才匆匆忙忙在Very Last Minute完成,再赶在邮局下班前把申请寄出。

所以,我一直建议朋友们,在孩子申请大学一事上,能早准备尽量早准备,这样才有足够的精力和时间,把申请材料组织得满意些,或者说包装得漂亮些,命中率也高些。另外,申请大学前,家长一定要带孩子参观所要申请的学校,还要认真参加招生办会议,注意聆听家长的提问和招生官员的回答,尽量获取这些学校有关招生的第一手资料。这就是“知己知彼,百战不殆”。我们就是通过这些活动,悟出了一些关于申请材料的准备和组织整理的注意要点。我还读了很多美国的升学参考书和这些大藤校的招生章程,也从中获得了不少经验。女儿的升学顾问给的一些建议,对她帮助也很大。

以下几点就是我们的经验总结,但时过境迁,也许与现在的实际招生情况已不相符,希望现在高中生的家长选择性地参考。

  1. 名校招生时肯定要看高中平均成绩GPA,但他们更看重AP考试的成绩,因为那是全国统一的考试,更具指标性。最后才看SAT成绩,其中的写作成绩最重要。

有些高中生选了很多AP课程,特别是公立高中AP课程可帮助学生提高GPA和排名,有的人甚至选了20多门。如果门门考试都5分,那肯定没话说。如果大多数AP成绩是4分或更低,名校招生官员就会认为该学生want challenge但没有meet challenge ,是因为他学习能力有限,或没有自知之明。招生官员对这样的学生不太会感兴趣。我女儿当年只选了5门AP课程,每门都考了5分。选课少而精,学习时不会太辛苦,考试时也有精力充分准备。不过,我们地区有两个公校女生真是考了近30门AP,门门5分。她们还有州里一些比赛的大奖,都先后进了哈佛。这样的超级女生可不是我女儿能比的,她们都是千里才能挑一的。

高中平均成绩是孩子平时和前三年就应该做的准备,申请大学时再说也没用了。唯一可做的就是,在12年纪上学期多选AP课程来提高GPA,以争取更好的排名。

这时,SAT2成绩的填报就要注意了。SAT1是每次考试日期和成绩都一定要填报,而SAT2就只要填报最好成绩的那一次。申请名校时,不要在表上填报太多的SAT2,特别是分数在700分以下的,否则无法看出考生的Passion和Commitment。SAT2的考试一般选4到5门与孩子将来所学专业有关的学科就够了。如果考了五门SAT2,都是高分当然全报,否则最少要报3门时,就把得分高的科目填到申请表中,考分低的两门弃报。如果考生已经在考试时填送了三所申请的学校,这三个学校就没办法了,一定要填报。当年我女儿考了四门SAT2, 我没让她免费填送任何学校,就怕万一考不好,那些学校会有记录。她填申请表时SAT2报了三门,其中一门考了三次,就把800分的那次填上。她把西班牙语扔掉了,分数较低才740,同时也跟她报的专业关系不大。

  1. 申请短文Essay在名校申请中是非常重要的。各项学习成绩仅仅是一堆呆板的数据, Essay才是申请人的脸面(Face)。 Essay不是Show off,而是要让招生官员读了你的文章后,马上就能感觉和理解你是一个什么样的人,有没有Passion和你的Passion是什么,以及有没有在大学和未来发挥个人影响力的潜力。好的Essay一定要清楚地告诉别人:我是什么人(Who am I)。这也是为什么好的Essay都是非常个性化和私人化的。一般申请人都不愿意和别人分享他们的Essay,甚至是父母也不行。

 

很多孩子不知道Essay的重要性,特别是不重视写作的男孩,往往临时抱佛脚,最后几天里才草草写好,就匆匆随申请表寄出了。不少很优秀的全才孩子成绩特好并有特长,却未被心仪的学校录取,事后检查原因,大多数都说Essay没写好或申请材料没准备好,等等。因此,家长一定要督促孩子在暑假中就应写出草稿, 这样一开学就可以让升学顾问或英文老师审阅提意见,孩子也有时间多次修改。

Essay的写法有很多书籍可供参考,要尽量避免写大众题材。能让读的人深植脑海,又趣味盎然的才是好文章。可以用一个故事或场景起头,由此展现出自己的见识经历,各种能力,然后叙述和强调自己的感受和想法等等,同时自然不经意地表达出自己与众不同的亮点和个人特质。

我女儿曾把她关于CTY夏令营生活的获奖作文,修改压缩成500多字,想作为申请大学时的Essay,被我否决了。她关于西班牙暑期项目的Essay写得相当精彩,也被我否决了。因为我在关于如何写Essay的一本书中看到,有太多的人都是写暑期Camp和国外旅行的,这就失去了个性,难以让人印象深刻,除非你有特别之处并写得引人入胜。所以,女儿又另外写了两篇,一开学就送交给升学顾问,并按照升学顾问的意见两次修改后才定稿的。她的Essay是以一个场景开头,平铺直叙,但是条理清楚,流畅生动。让人读起来轻松有趣就是我们要求她写Essay的原则。

正是因为很少有人特别是华人家长知道或愿意分享这点,所以凡是有人问我孩子应如何申请学校时,我都反复强调Essay的重要性和如何写好Essay。前几年秋季刚开学,有个朋友的孩子要申请大学。我看了她的申请材料,没有什么兴奋处。她在高中11年级的排名35名,SAT1和SAT2的分数都不高,得奖很多,都是地区小奖,只有写作曾得过地区大奖。唯一的可看点就是她在法院做义工多年,并当了义工组长。写作是她的强项,这就有戏。我建议她把法院工作作为亮点在申请材料中加以突出强调,Essay就写法院工作的感受,一定要写出自己的Passion和领导才能这个个人特质。我还给了她关于如何准备申请材料的一些其他建议。后来,她和她父母都花了很多时间在申请材料的准备上。她被MIT和芝加哥大学录取了,是当年学校中唯一进了MIT的学生,成为毕业生中的一匹黑马。同校的其他名列前茅的几名女同学也申请了MIT,却都没有被录取。

  1. 推荐信绝对在名校录取审核过程中,占有相当重要的分量。招生官员可从这些推荐信中,拼凑出学生有关的人格、领导力、求知欲、创造力和学习精神和潜力等个人特质,并结合申请短文以及其他的申请材料,加上面试,来得到关于这个学生的完整印象。同时,招生官员透过这些推荐信,也能判断出学生的申请短文和其他申请材料的真实性和一致性。

找学校老师写推荐信时,一定要找对自己有充分了解并印象深刻的老师来写。但是,公立高中学生太多,老师特别是年级升学辅导老师,往往难以应付。如果对学生不是很熟悉,其推荐信很容易流于空泛,就会影响它的说服力。申请人可以让课外活动的指导人、打工的雇主、社会组织的领导人、或教会牧师等对自己有足够了解的人来写推荐信,作为对学校推荐信的补充。如果学校的推荐信已提供足够有力的相关信息,那就不要再送额外的了。

女儿申请大学前,我们研究了女儿的学校报告单,找出那些评语写得特别好同时又很喜欢女儿的3位任课老师和一个相当于年级班主任的老师,让女儿开学前就送电邮跟他们打招呼。实际上,女儿每个大学只送了3封推荐信,因为化学老师正在外地且特忙,女儿仅让他送了两个跟所报专业有关的大学。他们的推荐信,从不同的角度向那些招生官员提供了更多信息,让招生官员更全面地了解女儿。

上面提到的那个女孩,我读了她的申请材料后,建议她立即去找有关老师,定下写推荐信一事。一定要找那些跟她关系好、肯说人好话及写作文采好的老师写,越快越好。否则拖迟了,求老师写信的人太多,就不能保证推荐信的质量了。我还建议她找一个法院负责指导她工作的人员写推荐信,最好能强调她的特别之处,如工作态度和领导能力,这样可以更加突出她的亮点,也体现出她的申请材料的一致性。

我一个朋友的儿子也是女儿小学时的玩伴,极其聪明但开窍太迟,成天沉湎于打游戏,或给电脑公司打工挣钱。直到高中11年级,他才开始用功读书,还代表学校参加了数学等学科的州里比赛,拿到了名次。那年暑假,他选修了哈佛给中学生开设的一门课,非常喜欢,与任课教授交谈相当投机。他在提早申请哈佛、布朗和芝加哥时,就请了那个教授写了推荐信。因为他的GPA不高,没能被哈佛和布朗录取,但芝加哥录取了他。芝加哥大学在录取信中提到,他的成绩不出色,但他的申请短文写得非常好,从中可以看出他是一个具有创造力的学生,同时哈佛教授的推荐信也极力称赞他想象力丰富创造性强。所以,招生办愿意给他机会,希望他能来芝加哥读书。他在芝加哥读了经济学,现在斯坦福读经济学博士。

  1. 填表时的注意事项。公立学校的好学生一般都得奖很多,有些是小奖,无足轻重。但很多人在填申请表时,分不清主次和轻重,把所有的奖项都搬出来,以为填得越多越好。其实,山不在高,有仙则名,奖不在多,奖大则好,因为名校招生官员更看重大奖。所以,奖项的排列和选择也很重要。排列时,要从大到小:全国大小奖,州大小奖,地区大小奖,等等。时间顺序是12年级到9年级。这些奖中还要看哪些奖与申请人所选的大学专业有关,有关的排前面,无关的排后面。如果得奖很多,那些地区小奖特别是9年级时的小奖,都应该弃之不填。

同理,课外活动中的俱乐部及各种学生组织,也不要填太多。名校招生官员不仅要看申请人课外活动(包括义工)的多少,而且一定要看是否有领导才能的。如果参加了三年还没当上主席之类的小俱乐部等,就不要填上去。但体育活动可以年年填,最好能从一般队员最后变成主力队员或队长。因为从这些活动中,名校招生官员可以看出你的commitment和各种能力。这些都是我女儿的升学顾问给她的建议。

据我了解,很多孩子尤其是文科好的孩子都有上述问题。我当初看那个女孩材料时,真搞不清什么是她的强项,读了好几遍才找出来。而且是9号小字,密密麻麻很多页,看得我头昏眼花。将人心比自心,人家招生官员一天要读多少材料,该多累啊,哪有那个耐心去想法找出你的强项和亮点来?为了不让自己在招生官员读材料时就被淘汰掉,我们是不是应该把自己的材料弄得好一点,让人家读起来头脑清楚,轻松有趣些啊!

所以,我让那女孩将申请材料全部重新整理编辑,所有的奖项根据轻重主次和时间重新排列,不必要的小奖全删掉。有些俱乐部参加多年却没做到领导职务的也删掉,并把法院工作排在第一个,以强调重点。我还建议她用12号字体填写表格,填不下的用附表形式。所有的Essay都用12号字体写出。

如果孩子各方面都很强,也要把申请材料组织得条理清楚,重点突出,亮点闪光,让招生官员容易阅读,印象深刻。当所有申请者的文件都被仔细读过,招生官员就会给出综合得分和推荐意见。如果小组中(好像两人一组读材料)都推荐了,这孩子就肯定录取了。如果只有一人推荐,那还会再讨论或拿到大组讨论再最后定夺。都不推荐的,当然不会被录取。

五.名校的选择

任何事情能否成功除了本人自身的努力之外,还有一个是否Fit的问题,这不仅仅是外界Fit自身,也是自身Fit外界的问题。我认为,选择一个合适(Fit)的名校和专业对孩子是十分重要的。如果孩子不能Fit学校,就不会被录取。如果学校不Fit孩子,孩子上了名校也不会开心。很多名校几乎每年都有学生退学或自杀,与他们在学校过得不顺心及心理压力太大有关。

我女儿选择了她所喜欢的学校和合适的专业。她认为哈佛比较平民化,又在Boston 这个比较熟悉的大城市,小时候的许多记忆让她感到亲切。她选择工程专业,一是因为她的数理化基础好,学起来比较轻松,二是认为制造新产品才是真正对社会做贡献。在哈佛的四年里,女儿很happy,学习玩耍两不误。她和一个博士生合作发表了两篇论文,还得了某个工程学会的杰出学生奖。她觉得哈佛很fit她,她也fit 哈佛。我女儿不是最好的学生,她是比不过公立高中那些最好的华裔学生,才去私校的。但她喜欢去藤校,就像许多最好的学生喜欢去州立大学一样。

在我朋友和熟人的子女以及女儿的同学朋友中,不乏有兄妹均弃哈佛而到布朗读本医联读专业的,也不乏放弃哈佛或其他大藤校而去州立大学全奖读书的,或弃大藤而去小藤的,等等。这些孩子的本科学习都很顺利,毕业后事业上的发展也很成功。他们没有单纯追求名校,而是选择了适合他们的学校和专业,干起事来就得心应手了。

我总替有些熟人家长(台湾人多数)可惜,他们花了很多钱逼着孩子上某些藤校,全不顾孩子是否适合该校。有孩子在藤校不快乐,混到毕业就赖在家里,几年不找工作。还有一女孩耶鲁毕业后就去伦敦学做厨师了,说是完成了家长交给自己的任务后,该为自己活了,让家长烦恼不已。他们根本没有考虑孩子的特点和需要就硬把孩子推进名校,结果事与愿违,孩子也不买账。因此,家长一定要因材施教,在选择所要申请的名校时,要充分考虑孩子的适应性。在拿到录取通知书时,也要让孩子选择他们喜欢的学校和专业,让孩子有一个既有成长又很快乐的四年大学生活。

爬藤的日子不浪漫。让孩子进名校,就是为了他们将来能有更好的生活。进名校说难不难,说不难也难。如果申请人是名校的理想候选人,就不难;不是,就难。想让孩子爬藤的家长,首先要研究和搞清楚名校如何招生以及会招什么样的学生,然后还应该确定孩子是不是适合名校,这样才能根据自己孩子的特点,去制定和安排合适他的教育规划,把孩子培养成名校的理想候选人。当然,如果你不想让孩子爬藤,只想让孩子平安快乐地生活,那让孩子自由发展,也是培养孩子成大器的成功方法之一。条条大路通罗马,在美国没有人认为“唯有读书高”。聪明人不想读书的有的是,商界政界很多成功人士都没有好学历,从大学退学的著名大老板也比比皆是。“刘项原来不读书”,不也照样打天下嘛!

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